Internally Displaced Communities in Colombia

Phillip Anderson, Lutheran Immigration and Refugee Service

Barbara Gerlach, Colombia Human Rights Committee

November 11-25, 1998



From November 14 to November 25, 1998, Phillip Anderson, Washington Representative of Lutheran Immigration and Refugee Service and Barbara Gerlach, Co-Chair of the Colombia Human Rights Committee and a United Church of Christ minister, traveled to several of the major receiving areas for Colombia’s more than 1.3 million internally displaced. Our purpose was to observe the work of Protestant churches in Colombia with internally displaced persons, and their related efforts for human rights and peace, in order to involve more US Protestant Churches in Colombia. We were accompanied by Dr. Irma Rodriguez, Director of Communication of the Lutheran Church of Colombia and Dr. Ricardo Esquivia, Director of JustaPaz of the Mennonite Church and Coordinator of the Commission of Human Rights and Peace of the Consejo Evangelico de Colombia (CEDECOL).


Organizations Contacted

To better understand the current situation in Colombia, we also met with representatives of the

Offices of the United Nations High Commissioner on Human Rights and High Commissioner on

Refugees, the US Embassy and US AID, the Coordinacion Colombia-Europa-USA, the Center

for Research and Popular Education (CINEP), the Intercongregational Commission of Justicia y Paz, Group for Support of the Displaced (GAD), MINGA, Foro National, Peace Brigades

International, Project Counseling Service for Latin American Refugees, OXFAM, the Evangelical Counsel of Colombia (CEDECOL), and the Latin American Council of Churches (CLAI).


Displaced Communities Visited

The delegation spoke with an Afro-Colombian community from Choco now living in southern Bogota, met with a displaced community on a mountainside in Medellin, and visited a UNICEF project in Uraba run by the Colombian Council of Evangelical Churches (CEDECOL) focusing on the psycho-social recovery of displaced children in Chigorodo, Turbo, and Bocas del Atrato. We spent an evening with a commumty supported by the Lutheran Church in Ibague, Tolima that has successfully made the transition from a displaced settlement 18 years ago to a now thriving neighborhood. There we heard reports from people fleeing violence in southern Tolima. We visited with four displaced communities in Bucaramanga including a recent invasion on a hillside in nearby Piedecuesta. We talked with two groups of displaced in Villavicencio from Mapiripan and visited with two larger settlements of displaced who have fled from the southern regions of Colombia.


Current Situation of the Displaced

According to CODHES, 235,000 people were displaced from January to September 1998. More than 250,000 people were displaced in 1997. The US Embassy suggested that many of the million displaced over the past decade are resettling with relatives and finding their way into the cities. However, we witnessed many communities, displaced in 1996 and 1997, still living in shanty towns of makeshift wood and plastic without adequate housing, jobs, food, or medical care and their children unable to attend school. We also found people on their second move from refugee camps to large urban centers or relocating again after unsuccessful attempts to return to their communities of origin. Not only have the conditions of their lives not improved, they are often worse off in the cities where they have to adjust to major climatic and cultural changes, lack of jobs and job skills, urban violence and stigmatization of the displaced. The majority of people we spoke with said that although they wanted to go home, conditions did not exist for a safe return. One group felt that the government was encouraging them to return to be killed.	

The internal conflict, that has killed 35,000 in the past decade, appears to be worsening as paramilitaries and guerrilla step up their struggle to control economically and strategically important areas of Colombia. We met many recently displaced people arriving from areas of conflict in Barrancabermeja, Sur de Bolivar, Antioquia Santander, Norte de Santander, Meta, Putumayo, and Southern Tolima. We saw graffiti and heard reports of brutal massacres by paramilitary groups as well as increasing attacks on the civilian population by guerrilla forces.


Pastrana Government Policy Toward the Displaced

The new Pastrana government does not have a clear policy or program for the displaced, although it has recently made overtures to the new Office of the High Commissioner for Refugees to assist in developing such policy. There was little evidence of government services, except for community kitchens for school age children funded through local municipalities. In addition, the government funds Bienestar Familiar (Family Welfare) day care centers for displaced children age three to seven. These are located in women’s homes who supervise 15 children and receive funds to feed them. In both cases, these programs have been cut back or terminated before the end of the year because of the growing economic crisis in Colombian, lack of government funds, and belt-tightening measures of the Pastrana administration. Afro-Colombians reported discrimination when seeking assistance from government agencies. The displaced told us that they hear reports of government assistance but the aid is not reaching their communities. Furthermore, we heard that the Pastrana government either hopes the international community will shoulder the burden of the internally displaced or that the burden will be relieved by a successful peace process. The displaced answer these rumors with these words, "With hunger, there is no peace."


Sources of Humanitarian Assistance

At the present moment, most emergency assistance appears to be coming through the European Economic Community, European churches and European non-governmental organizations. Often funds are channeled through or are working in partnership with arms of the Colombian Catholic Church, such as the Pastoral Social of the Episcopal Conference, CINEP, Justicia y Paz, and religious orders, such as the Jesuits and Franciscans. Group for the Support of the Displaced (GAD), a coalition of non-governmental organizations, provides coordination among various Colombian organizations serving the displaced.


US Government Assistance

The US government has approved $2,000,000 for the displaced in 1999 to be administered through US AID. There are reports that those funds will be channeled through the International Committee of the Red Cross. It is possible that US assistance will increase in 2000.


International Assistance

Aid organizations report that escalating violence in many regions of the country is affecting their ability to deliver services, develop projects, and accompany displaced communities. They said it is important for international organizations to speak out against the increasing violations of humanitarian law by both the paramilitaries and guerrilla. Some international aid organizations are attempting to create conditions that encourage people to remain in medium size cities in an effort to stem the migration to the belts of misery around the large urban areas.


Protestant or Evangelical Church Efforts with the Displaced

Evangelical or Protestant churches (such as Mennonites, Lutherans, Presbyterians, Episcopalians, Methodists, Baptists, Inter-American, Adventist, and many independent churches) represent about 4% of Colombia’s churches. They are often located in some of the poorest and most marginalized communities and are attempting to meet human need with very limited resources. In several cases pastors have been assassinated and whole congregations displaced. Outreach focuses on providing emergency food, shelter, and clothing, establishing small shelters and refugee centers where people can get social and medical services, setting up community kitchens and day care centers in church facilities, training volunteers to work with the displaced, developing informal programs or opening small religious schools to educate the children of the displaced, funding small development projects and micro-enterprises, establishing and staffing orphanages for children of widowed mothers who work during the week and are unable to care for their children. One of the largest projects, sponsored by CEDECOL and implemented through UNICEF, provides for the psycho-social recovery of children who have been displaced in Uraba. Little assistance is coming from international counterparts, although more financial assistance is coming from European churches than US churches. There are two councils of Evangelical Churches in Colombia. The Council of Evangelicals of Colombia (CEDECOL), which includes 60% of the Evangelical Protestant churches, has an active Commission on Human Rights and Peace which is working in seven regions and 36 locations in Colombia. The Council of Latin American Churches (CLAI), which has connections with the National Council of Churches USA and the World Council of Churches, has funded a staff person to work on the "Plan for Peace" with the participation of a smaller group of Protestant Churches.


Peace Initiatives

Although we did not speak directly with representatives from the Pastrana government or leaders of civil society peace initiatives on this trip, we heard much talk of peace against a backdrop of increasing violence. One human rights leader said of the present peace efforts in Colombia, "It is like a jig-saw puzzle with important pieces missing." US Embassy official observed, "Dealing with the FARC, ELN, and paramilitaries is like playing 3-dimensional chess in cyberspace."


The Pastrana Government Peace Efforts

Pastrana has made peace a centerpiece of its administration. The present focus of the Pastrana government is to create the pre-conditions for peace talks with the guerrilla, including clearing the Colombian armed forces from five municipalities, known as the despeje or demilitarized zone, a land area the size of Switzerland, in the departments of Meta and Caqueta. Pastrana has indicated that he will do the negotiating himself, with the assistance of Victor G. Ricardo, the High Commissioner for Peace. The first conversation between the guerrilla and government scheduled for January 7 in San Juan de Caquan. The Colombian Government has had limited contact with civil society peace initiatives. Human rights organizations are concerned with the lack of attention to human rights in the government's peace efforts. Vice President Bell, who has been assigned responsibility for human rights, has had little previous experience in this area.

Civil Society Initiatives for Peace

On the civil society front, the Permanent Assembly for Peace, which met for the first time in July 1998, is the most ambitious attempt to bring the civil society initiatives together. However, Colombians have only begun to engage in the internal debate necessary to develop consensus on an agenda for peace. Many important constituencies — Afro-Colombians, indigenous, women, the displaced, the poor —are still not well represented. At this point, there is competition and some jockeying for power among the various groups for who will be the voice for civil society. The National Conciliation Commission of the Episcopal Conference of the Catholic Church is the most powerful of these groups with the funds to provide leadership and to work regionally, nationally, and internationally. It has been criticized for drawing heavily from the academic and church elite rather than being more inclusive and for its focus on a moral vision of peace without enough attention to social, economic and political factors.


Human Rights and Safety of Civilians in the Despeje

Religious and human rights organizations are particularly concerned about guaranteeing the safety and human rights of civilians in the despeje area. US AID has helped fund a program at the Center for Human Rights at Javeriana University to support and strengthen civil institutions in the despeje and has brought some of the civil leadership to Bogota for meetings. Entrance into the despeje is controlled making it difficult to monitor what is happening on the ground. We heard reports from several sources that about 30% of the populations is leaving the newly created demilitarized zones. CEDECOL, the Colombia Council of Evangelicals, has churches in the despeje area and is negotiating to set up sanctuary churches and identify sister churches in the United States to support their work in the demilitarized zones.


US Government Role in Colombian Peace Efforts

The US Embassy, which describes its role as brainstorming options for peace with the Colombian government, has helped organize a series of peace-related conferences for the Colombian government, military, and civil society leaders. Embassy officials say it will be the Colombian government that will have the difficult challenge of multi-lateral negotiations with the FARC, ELN, and the paramilitaries. This is complicated by the fact that the Colombian government has taken on negotiation as a political initiative but not from a position of strength, while the FARC and the paramilitaries are consolidating their power in many regions of the country.


Unanswered Questions about Peace

At this point, there are more questions about peace initiatives than answers. Does the Pastrana government have the focus, staying power, or will necessary to attract the funds to pull off a peace process? Are the guerrilla groups, particularly the FARC, committed to negotiation or are they using the despeje to consolidate their own power? How will the paramilitary be brought into a negotiation process? Is the increasing violence among all parties to the conflict a normal show of force prior to a peace process or only an intensification of civil war with no end in sight? Will the tripling of US counter-narcotics assistance (helicopters, weapons, and intelligence) in the southern regions of Colombia where the FARC is strongest and which have been demilitarized for peace talks, undermine the peace process? After initial excitement about Pastrana initiated peace efforts, Colombians and international observers seem sober about the possibilities for peace and expect years of difficult negotiation.


The Emerging US policy

Three trips in three months by President Pastrana to Washington points to a very different relationship of the United States to this administration than the last. According to the US Embassy and State Department officials, the state visits went well from the perspective of both the US and Colombia. A strong personal connection is developing between Clinton and Pastrana. According to the Embassy, the US sees it role as fighting the war on drugs, creating a space for peace initiatives, brainstorming options for peace with the Colombian government, and supporting the development of a new cabinet.

The following elements of US foreign policy are emerging:

Several comments from US Embassy officials were of concern to us.

  1. There appeared to be ambivalence in the US government position toward the paramilitaries, evidenced in comments such as "Of course we deplore them, but they are putting pressure on the ELN." "It is not clear the best way to get rid of them and we wouldn’t want to get rid of them too fast because we don’t know what will emerge." "We have to do careful analysis and come up with a step by step process to bring them under control." "We have to come up with a collective salami-slice approach." There was a clear sense that Pastrana must negotiate with the paramilitary. The Embassy suggested that the reason the army doesn’t take on the paramilitary is that they are outnumbered and afraid.

  2. When we raised the importance of military penal justice reform and getting the human rights cases against the Colombia military outside of the military courts to address issues of impunity, we were told that the Colombia justice system is a mess with four different jurisdictions and that it is better to have that military justice system functioning well than get human rights cases out of the military courts.
  3. When we raised evidence of collaboration between military and the paramilitaries and police in recent massacres in Barrancabemeja and raised questions of military aid to units with human rights abuses, the immediate response was that the US gives no aid to units in those areas. When we raised reports of paramilitary activity in Putumayo in the southern area of Colombia, where US assistance is directed, the. US Embassy said they had visited in January 1998 and did not seem eager to examine the nexus of military/paramilitary cooperation or how the army may be using the paramilitary to fight the "dirty war" or commit human rights abuses in the southern area of Colombia where US aid is targeted.
  4. We learned that the US AID money for alternative development will probably be channeled through PLANTE, a Colombian government program, which received a very poor review when we were in Guaviare last January. US AID needs to encourage input and participation from the communities to be served by the program in order to improve its effectiveness.

For more information, contact Barbara Gerlach, Minister, First Congregational United Church of Christ; Co-Chair, Colombia Human Rights Committee, Washington, DC.


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Las Comunidades de Desplazados Internos en Colombia


Phillip Anderson, Servicio Luterano Para Imigración y Refugiados
Barbara Gerlach, Comité de Derechos Humanos en Colombia

Noviembre 11-25, 1998



Del 14 al 25 de noviembre de 1998, Phillip Anderson, representante en Washington del Servicio Luterano Para Imigración y Refugiados y Barbara Gerlach CoPresidente del Comité de Derechos Humanos en Colombia y pastora de la Primera Iglesia Congregacional de la Iglesia de Cristo Unida, viajamos a varios lugares de recepción para los más de 1,3 millones de desplazados internos en Colombia. Quisimos observar el trabajo con los deplazados de las iglesias protestantes en Colombia y el esfuerzo paralelo sobre paz y derechos humanos, con el propósito de involucrar a un mayor número de iglesias protestantes norteamericanas en Colombia. Nos acompañaron la Dra. Irma Rodriguez, Directora de Comunicaciónes de la Iglesia Luterana de Colombia y el Dr. Ricardo Esquivia, Director de JustaPaz de la Iglesia Menonita y Coordinador de la Comisión de Paz y Derechos Humanos del Consejo Evangélico de Colombia (CEDECOL).


Organizaciones Contactadas

Para comprender mejor la situación colombiana, también nos reunimos con representantes de las Oficinas de la Alta Comisionada de Naciones Unidas Sobre Derechos Humanos y la Alta Comisionada Sobre Refugiados, la Embajada Norteamericana y US AID, la Coordinación Colombia-Europa-EEUU, el Centro de Investigación y Educación Popular (CINEP), la Comisión Intercongregacional de Justicia y Paz, el Grupo de Apoyo a los Desplazados (GAD), MINGA, el Foro Nacional, las Brigadas Internacionales de Paz, el Proyecto Servicio de Asesoría a los Refugiados Latinoamericanos (Project Counseling Service for Latin American Refugees), OXFAM, el Consejo Evangélico de Colombia (CEDECOL), y el Consejo Latinoamericano de Iglesias (CLAI).


Visitas a Comunidades de Desplazados

En la zona sur de de la ciudad de Bogotá la delegación habló con miembros de una comunidad Afro-Colombiana del Chocó asentada allí, se entrevistó con otra comunidad de refugiados en las laderas en torno a Medellín, visitó un proyecto de UNICEF en Urabá bajo la dirección de CEDECOL y enfocado en la recuperación sicosocial de los niños desplazados de Chigorodó, Turbo, y Bocas del Atrato. En Ibagué, Tolima, disfrutamos una noche con una comunidad apoyada por la Iglesia Luterana, la cual ha logrado la transición de grupo desplazado hace 18 años a comunidad vibrante hoy en día. Allí oimos las historias de gente que huyó la violencia del sur del Tolima. Hicimos visitas a cuatro comunidades de desplazados en Bucaramanga, entre ellas una invasión reciente en Piedecuesta. En Villavicencio hablamos con dos grupos deplazados de Mapiripan y visitamos otros dos asentamientos mayores de refugiados huyendo las regiones del sur de Colombia.


La Situación Actual de los Desplazados

De acuerdo a CODHES, 235.000 personas fueron desplazadas entre enero y septiembre de 1998. Más de 250.000 personas fueron desplazadas en 1997. La embajada de los Estados Unidos estima que muchos del millón de desplazados de la década pasada se están estableciendo con familiares y han ido llegando a las grandes ciudades. Sinembargo nosotros vimos muchas comunidades desplazadas en 1996 y 1997 viviendo todavía en tugurios, en viviendas improvisadas de plástico y pedazos de madera, sin empleo, sin suficiente comida o atención médica, y con niños que no asisten a la escuela. También encontramos gente en su segunda movilización de los campamentos de refugiados a los centros urbanos o nuevamente desplazados tras un intento fracasado de volver a sus comunidades de origen. No sólo las condiciones de sus vidas no han mejorado, sino que frecuentemente se encuentran en peor estado en las ciudades, donde tienen que acostumbrarse a cambios de clima y de costumbres, a la falta de empleo y calificaciones, a la violencia urbana y a la estigmatización de ser un desplazado. La mayoría de las personas con quienes hablamos expresaron su deseo de retornar, pero expresaron a la vez la falta de condiciones de seguridad para ello. Uno de los grupos dijo creer que el gobierno los animaba a retornar para que los mataran.

El conflicto interno, al cual se deben 35.000 muertes en la década anterior, parece estar empeorando mientras que los paramilitares y la guerrilla recrudecen su lucha por el control económico y estratégico de importantes areas del país. Encontramos muchos desplazados recién llegados de las areas de conflicto en Barrancabermeja, Sur del Bolívar, Antioquia, Santander, Norte de Santander, Meta, Putumayo y Sur del Tolima. Vimos graffiti y tuvimos noticias de masacres brutales a manos de los grupos paramilitares, y también del aumento de los ataques a la población civil por parte de la guerrilla.


La Política del Gobierno de Pastrana Hacia los Desplazados

El nuevo gobierno de Pastrana no tiene programa ni tiene una política clara sobre los deplazados, aunque recientemente se ha mostrado acceptación hacia la nueva Oficina de la Alta Comisionada para Refugiados buscando asistencia para desarrollar una política. No vimos mucho en cuanto a servicios del estado exceptuando algunas cocinas comunitarias para niños de edad escolar, patrocinadas por fondos municipales. Fuera de éstas, a través de Bienestar Familiar, el gobierno financia guarderías para niños desplazados entre las edades de 3 y 7 años. Estas se encuentran en hogares particulares donde una mujer se ocupa de quince niños y recibe fondos para su alimento. En ambos casos los programas han sido reducidos o eliminados antes de terminar el año a causa de la creciente crisis económica del país, por falta de fondos estatales, y por medidas de austeridad del gobierno de Pastrana. Personas afro-colombianas informan sobre discriminación cuando buscan asistencia de las agencias estatales. Los desplazados dicen oir noticias sobre asistencia del gobierno pero esa ayuda no está llegando hasta las comunidades. Además, oímos decir que el gobierno de Pastrana espera o que la comunidad internacional cargue con la responsabilidad de los refugiados internos o que se remedie la situación con un proceso de paz logrado. La respuesta de los desplazados a estos rumores es "Con hambre no hay paz."


Fuentes de Asistencia Humanitaria

Por el momento, la mayor parte de la asistencia de emergencia parece venir de la Comunidad Europea, de las iglesias europeas y de organizaciones no gubernamentales europeas. Frecuentemente estos fondos pasan a través o trabajan en conjunto con brazos de la Iglesia Católica Colombiana. Así por ejemplo la Pastoral Social de la Conferencia Episcopal, el CINEP, Justicia y Paz, y las órdenes religiosas como los jesuitas y los franciscanos. El Grupo de Asistencia a los Desplazados (GAD) es una coalición de organizaciones no gubernamentales y provée la coordinación entre las varias organizaciones colombianas que asisten a los desplazados.


Asistencia del Gobierno Norteamericano

El gobierno de los Estados Unidos ha aprobado $2.000.000 para los desplazados en 1999 los cuales serán administrados por la Agencia Internacional de Desarrollo US AID. Se dice que estos fondos se transmitirán a través del Comité Internacional de la Cruz Roja. Es posible que esta ayuda aumente en el año 2000.


Ayuda Internacional

Las organizaciones de asistencia indican que la creciente violencia en muchas regiones del país está afectando su capacidad de servir a los necesitados, de desarrollar proyectos y de dar acompañamiento a las comunidades desplazadas. Dicen que es importante por parte de las organizaciones internacionales denunciar las crecientes violaciones de las leyes humanitarias tanto por los paramilitares como por la guerrilla. Algunas de las organizaciones de asistencia internacionales están intentando crear condiciones que ayuden a los desplazados a querer quedarse en las ciudades medianas y disminuir así la migración a los cordones de miseria en torno a las grandes urbes.


La Labor de las Iglesias Protestantes y Evangélicas Hacia los Desplazados

Las iglesias Evangélicas y Protestantes (tales como los Menonitas, Luteranos, Episcopales, Metodistas, Bautistas, Inter-Americanos, Adventistas y otras iglesias independientes) representan un 4% de las iglesias colombianas. Con frecuencia se encuentran en los barrios marginados y menos favorecidos, y se esfuerzan por llenar necesidades humanas con recursos muy limitados. En muchos casos los pastores han sido asesinados y congregaciones enteras han sido desplazadas. Sus programas se enfocan en proveer refugio, alimento y vestido de emergencia, en establecer pequeños albergues y centros para refugiados donde se les pueda atender con servicios médicos y sociales, en montar cocinas comunitarias y guarderías en los locales de las iglesias, en entrenar voluntarios que atiendan a los desplazados, en desarrollar programas caseros o pequeñas escuelas religiosas para dar educación a los niños desplazados, en financiar microempresas y pequeños proyectos de desarrollo, en establecer orfanatos para los niños de madres viudas que no pueden ocuparse de ellos porque trabajan durante la semana. Uno de los proyectos principales, patrocinado por CEDECOL e implementado a través de UNICEF, atiende a la recuperación sicosocial de los niños desplazados en Urabá. Se recibe poca asistencia internacional de las iglesias correspondientes en el exterior, aunque la cantidad de ayuda proveniente de las europeas es mayor que la de las iglesias norteamericanas. En Colombia hay dos consejos de Iglesias Evangélicas. CEDECOL, el Consejo de Iglesias Evangélicas de Colombia, comprende el 60% de las iglesias evangélicas protestantes y tiene una Comisión de Paz y Derechos Humanos la cual tiene presencia en 36 localidades en siete regiones de Colombia. CLAI, el Consejo Latino Americano de Iglesias, vinculado al Consejo Nacional de Iglesias de EEUU y al Consejo Mundial de Iglesias, está patrocinando el empleo de una persona para trabajar con el Plan Para la Paz, en el cual participan varias iglesias protestantes.


Iniciativas de Paz

Aunque en este viaje no nos reunimos con representantes del gobierno de Pastrana ni con líderes del movimiento de paz de la sociedad civil, sí se nos habló mucho de la paz contra un telón de fondo de violencia creciente. Un defensor de derechos humanos caracterizó los actuales esfuerzos por la paz en Colombia como un rompecabezas donde faltan las piezas principales. Un oficial de la embajada norteamericana observó que tratar con las FARC, el ELN y los paramilitares es como jugar ajedrez tridimensional en un espacio cibernético.


Esfuerzos de Paz del Gobierno Pastrana

Pastrana ha puesto la paz como pieza central de su administración. El enfoque actual de su gobierno es crear condiciones propicias para diálogos de paz con la guerrilla, lo cual incluye el retiro de las fuerzas militares Colombianas de un area de cinco municipios en los departamentos de Meta y Caquetá (de un territorio equivalente al pequeño país de Suiza), la llamada zona de despeje. Pastrana ha indicado que él hará las negociaciones él mismo, con un solo portavoz en su Alto Comisionado Para la Paz, Victor G. Ricardo. Las primeras conversaciones están fijadas para el 7 de enero en San Juan del Caguán. El gobierno colombiano ha tenido pocos contactos con las iniciativas de paz de la sociedad civil. Las organizaciones de derechos humanos se preocupan de la falta de atención a los derechos humanos en los esfuerzos del gobierno por la paz. El Vice Presidente Bell, a quien se le ha asignado la responsabilidad por los derechos humanos, tiene poca experiencia previa en esta area.


Iniciativas de Paz de la Sociedad Civil

De parte de la sociedad civil, el esfuerzo de mayor envergadura es la Asamblea Permanente Por la Paz la cual se reunió por primera vez en julio de 1998 con el propósito de reunir todas las iniciativas de paz de la sociedad civil. Sin embargo los colombianos se encuentran en las primerísimas etapas del debate interno necesario para desarrollar consenso sobre una agenda para la paz. Todavía falta buena representación de importantes integrantes de la sociedad, tales como los indígenas, los afro-colombianos, las mujeres, los desplazados, los pobres. Por el momento hay cierta rivalidad y posicionamiento entre los varios grupos en torno a quien será el portavoz de la sociedad civil. Entre ellos, la Comisión de Conciliación Nacional de la Conferencia Episcopal de la Iglesia Católica representa el grupo de mayor poder, con la capacidad económica para dar liderazgo y para trabajar a nivel tanto regional como nacional e internacional. Se le ha criticado de ser poco inclusivo y demasiado dependiente de los círculos académicos y de élite de la iglesia, y de tener una visión mas bien moral de la paz con poca atención a los factores económicos, políticos y sociales.


Derechos Humanos y Seguridad de la Población Civil en la Zona de Despeje

A las organizaciones de derechos humanos y de iglesia les preocupa en particular la garantía de la seguridad y de los derechos humanos de los civiles en la zona de despeje. US AID ha ayudado a patrocinar un programa en el Centro de Derechos Humanos de la Universidad Javeriana para apoyar y fortalecer a las instituciones civiles en la zona de despeje, y ha traído a líderes civiles de la región a reuniones en Bogotá. La entrada a la zona está muy controlada lo cual dificulta saber exactamente lo que está pasando localmente. Oímos de varias fuentes estimando que el 30% de la población de las areas recientemente desmilitarizadas está huyendo de la zona.


El Papel del Gobierno Norteamericano en los Esfuerzos Colombianos por la Paz

La embajada de los Estados Unidos, según sus propias declaraciones, juega un papel de estimular al gobierno colombiano a tomar bajo consideración todas las opciones posibles; se dice facilitadora de una lluvia de ideas. A ese fin ha ayudado con la organización de varias conferencias relativas al tema de la paz para miembros del gobierno colombiano, militares y líderes de la sociedad civil. Oficiales de la embajada observan que queda en manos del gobierno colombiano llevar a cabo la difícil tarea de conllevar negociaciones multilaterales con las FARC, el ELN y los paramilitares. La situación de complica con el hecho de que el gobierno ha asumido el reto de las negociaciones políticamente pero no desde una posición de fuerza, mientras que las FARC y los paramilitares están consolidando su poder en muchas regiones del país.


Preguntas Sin Respuesta

Por el momento surgen más preguntas que respuestas en torno a las iniciativas de paz. ¿Es de creerse que el gobierno Pastrana tiene el enfoque, la resistencia y la voluntad necesarias para atraer los fondos requeridos por un proceso de paz? ¿Tienen las guerrillas, y en particular las FARC, un verdadero compromiso con la paz, o se están aprovechando del despeje para consolidar su poder? ¿Cómo serán involucrados los paramilitares en el proceso de negociaciones? La creciente violencia entre todas las partes ¿indica un proceso normal de deslumbrar con su poderío antes del proceso de paz, o representa simplemente el recrudecimiento de una guerra civil sin fin a la vista? La triplicación de la ayuda norteamericana antinarcótica (helicópteros, armamentos, inteligencia) en la región sur de Colombia precisamente donde están más arraigadas las FARC y donde se encuentra la zona de despeje ¿tendrá el efecto de desestabilizar el proceso de paz? Tras un primer entusiasmo en torno al inicio de esfuerzos de paz por Pastrana, los colombianos y los observadores internacionales parecen haber tomado mayor conciencia de las verdaderas posibilidades para la paz y se esperan años de difíciles negociaciones.


La Emergente Política Norteamericana

Tres viajes en tres meses del presidente Pastrana a Washington revelan un giro total en la relación del gobierno de los Estados Unidos hacia este nuevo gobierno en comparación con el anterior. Según la embajada norteamericana y oficiales del departamento de estado, las visitas fueron positivas desde el punto de vista tanto de los EEUU como de Colombia. Se está desarrollando una fuerte relación personal entre los presidentes Clinton y Pastrana. Según la embajada, el papel a jugar de los Estados Unidos es la guerra contra la droga, la creación de un espacio para las iniciativas por la paz, el estímulo al gobierno colombiano para que tome bajo consideración todas las opciones posibles para la paz, y el apoyar la constitución de un nuevo gabinete.

Aparecen en la política exterior norteamericana los siguientes elementos:


Nos preocupan algunos de los comentarios hechos por oficiales de la embajada nortemaericana.


  1. Hay cierta ambivalencia de la parte del gobierno de los Estados Unidos en su posición hacia los paramilitares, según comentarios como "Claro que los deploramos, pero son los que están presionando al ELN." "No está claro cual sería la mejor manera de deshacernos de ellos, pero no podemos descartarlos demasiado rápido porque no se sabe qué surgiría después." "Hay que hacer un análisis cuidadoso y desarrollar un plan paso a paso para traerlos bajo control." "Tenemos que encontrar una forma colectiva de abordar la cuestión, semejante a cortar un salami rebanada por rebanada." Se reconoce que Pastrana tendrá que negociar con los paramilitares. La embajada sugirió que la razón por la cual el ejercito colombiano no se enfrenta a los paramilitares es que éstos son más numerosos y ellos los temen.

  2. Cuando abordamos el tema de la reforma de la justicia penal militar y la necesidad para la cuestión de la impunidad de sacar los casos de derechos humanos contra personal militar para ser juzgados fuera de las cortes militares, se nos dijo que el sistema penal colombiano es un caos con cuatro jurisdicciones diferentes y que es preferible dejar al sistema militar funcionando que sacar los casos de derechos humanos a otras cortes.

  3. Cuando presentamos el caso de colaboración entre militares y policía y paramilitares en las recientes masacres en Barrancabermeja y cuestionamos la ayuda militar a unidades con historia de abusos de derechos humanos, se nos respondió inmediadamente que no hay ayuda militar norteamericana a unidades en esa región. Cuando señalamos informes de actividad paramilitar en el sur de Colombia, en el Putumayo, dijeron haber visitado el lugar en 1998 y se mostraron reacios a discutir el nexo militar/paramilitar o a discutir la manera como el ejército pueda estar utilizando a los paramilitares para librar una "guerra sucia" o pueda estar cometiendo abusos en una región de Colombia a la cual se destina ayuda norteamericana.

  4. Aprendimos que los fondos de US AID para el desarrollo de cultivos alternativos se librarán por medio de PLANTE, un programa del gobierno colombiano que, durante nuestra visita al Guaviare el mes de enero pasado, recibió malos comentarios. Para ser más eficaz, US AID necesita aumentar la participación y solicitar sugerencias de las comunidades a ser servidas por el programa.


Para mayor información, contactar a Barbara Gerlach, Pastora, Primera Iglesia Congregacional de la Iglesia de Cristo Unida; CoPresidente, Comité de Derechos Humanos en Colombia, Washington, DC.


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